Biblioteca del IES Castillo de Luna

Ramón Martín-Arroyo

Williamina Fleming

abril 6th, 2015

Williamina_Paton_Stevens_Fleming_circa_1890sWilliamina Fleming (Dundee, Escocia, 15 de Mayo de 1857 – Boston, Massachusetts, 21 de Mayo de 1911). Fue una astrónoma norteamericana de origen escocés, descubridora de más de 10.000 estrellas y otros cuerpos celestes, entre los que cabe destacar la Nebulosa Cabeza de Caballo.

La historia de Williamina Fleming es de esas que llaman especial atención por la superación personal y la injusticia cometida con ella debido a los méritos y reconocimientos de los que careció. Parecía estar destinada a pasar desapercibida para la posteridad, pero afortunadamente no fue así, realizando contribuciones de gran importancia para la astronomía.

Fleming realizó labores de maestra en la escuela local y a la edad de 20 años se casa y se traslada con su marido a vivir a Boston. Poco después, se queda embarazada y es abandonada por su marido, con lo cual tiene que buscar un trabajo para sacar adelante a su hijo, en un país en el que es una recién llegada.

Así, comienza a trabajar como empleada de hogar para el astrónomo Edward Charles Pickering, director del observatorio astronómico de Harvard. Este se da cuenta de la valía de Williamina y se la lleva a trabajar a su despacho para realizar tareas rutinarias de oficina y cálculos mátemáticos. En la aquella época en la que no existían los ordenadores, el procesamiento era realizado por personas que trabajaban a cargo de los científicos, y pronto le encargan dirigir a un equipo de mujeres que se encargaba de ejecutar estas labores.

Inventa un sistema de clasificación de estrellas que es la base del que se usa en la actualidad. Como ya hemos dicho al comienzo de esta entrada, descubre más de 10.000 cuerpos celestes, establece estándares de fotografía astronómica y descubre las enanas blancas. También publica un listado de 222 estrellas variables.

Su descubrimiento más conocido es el de la Nebulosa de la Cabeza de Caballo. En los créditos iniciales de la publicación, su nombre no aparece en los mismos, ya que el hallazgo es atribuido a Pickering. Sin embargo, en una posterior edición, ya es debidamente incluida.

Nuestra protagonista se convierte en la primera mujer en recibir un cargo institucional en Harvard y también es la primera en formar parte de la Royal Astronomical Society de Londres. Muere en Boston a la edad de 54 años a consecuencia de una pulmonía.

 

Para conocer mejor a este Gran Genio:

Biografía de Williamina Fleming:
http://es.wikipedia.org/wiki/Williamina_Fleming

Audio sobre la vida de Williamina Fleming del podcast “El Neutrino” de cienciaes.com

Breve biografía de Williamina Fleming en youtube, basada en un podcast de Radio Nacional:

Nebulosa Cabeza de Caballo descubierta por Williamina Fleming

Barnard_33


Y el próximo gran genio será: Albert Einstein.

Ir al índice de la serie.

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